Mannen bakom Udineses storhet


Många trodde att det var den här säsongen som laget skulle falla sönder. Inte bara för att Udinese har sålt fler av deras allra största stjärnor – Mauricio Isla och Kwadwo Asamoah är bara två spelare i ledet som har flyttat efter Alexis Sanchez och Gökhan Inler – utan det har också verkat som att laget har förlorat allt krut. Dessutom har fansen uttryckt deras ilska efter att klubbens ägare gått och köpt Championshiplaget Watford, på bekostnad av bra nyförvärv till Udinese.

När sedan årets Serie A-säsong inleddes med endast en seger på sju matcher, kändes det verkligen som att Udinese tid var över.
Men det är i sådana tider som det är viktigt att ha en trygghet, och frågan är om det verkligen finns någon bättre i dagens fotboll än Antonio Di Natale. Kaptenen lyckas alltid få ordning på klubben, se bara på starten av 2013. Anfallaren har legat bakom vinsterna mot Fiorentina och Inter – vilket har gjort att man tvivlar på om han verkligen är 35 år.

Di Natale har varit Udinese trogen sedan 2004, och det är nu mot slutet av karriären som målen har kommit betydligt mer frekvent än tidigare. De tre senaste säsongerna har resulterat i totalt 80 mål, och under årets säsong har han gjort 14 mål på 16 matcher. Men han är också betydligt mer än bara en målskytt, han är en kreatör och en stor ledare.

Varför har han då valt Udinese som sitt hem? Det är ju trots allt en bra bit från hemstaden Neapel. ”Udine är litet men också väldigt vackert”, berättade han för det franska magasinet ”So Foot” i mars. ”Här är människorna lugna, utbildade och du kan ta promenader tillsammans med din familj utan att någon vill komma fram för att prata. Fotboll är inte allt här, utan det är 90 minuter varannan vecka. Det är precis vad jag önskar, så jag trivs väldigt bra här.”

Di Natale har dock inte alltid varit en lugn medborgare. Han har haft stora problem med att acceptera de höga krav som finns på en professionell fotbollsspelare. Tidigare lagkamrater har sett honom komma till träning i olika bilar innan han ens hade något körkort och en av hans närmaste vänner – Fiorentinatränaren Vicenzo Montella – har sagt att Di Natale hellre velat spela fotboll för att det varit roligt än att bli proffs.

Silvo Baldini – tränaren som gav Di Natale en central roll i Empoli och som resulterade i ett avancemang 2002 – har sagt att anfallaren har haft svårt att vara en av många bra spelare. Det var först när han hittade stabiliteten i klubblaget som han sedan kunde vare en nyckelspelare för Italien i EM-slutspelet 2012. Det är mycket som talar för att det är just den här osäkerheten som har gjort att Di Natale tackat nej till alla kontraktsförslag som han har fått av bland andra Juventus.

Nu är Udinese på väg att hitta tillbaka till formen. Trots sommarens mindre spelarflykt, valde anfallaren att skriva på för två nya år i stället för att gå i pension.