Portugal: Benfica lär Sporting en läxa


Det sägs ofta att dagsformen inte spelar någon roll när det är dags för derby. Men måndagens möte mellan Lissabons storlag visade att det inte alltid stämmer. Benfica bevisade dock att en annan kliché ofta stämmer: bara den starke överlever sådana här tillfällen. 

Om du inte följer portugisisk fotboll på nära håll, kanske du tror att Benfica är på väg utför. Jorge Jesus lag slogs i Champions League av Celtic, trots att ha slagit Barcelona på Camp Nou. Samtidigt hade ärkerivalen Porto redan kvalificerat sig för nästa omgång, efter bara fyra matcher. 

De båda giganterna tappade flera stora namn under sommaren. Portos Hulk lämnade för Zenit, samma destination som Benficas Axel Witsel valde. Javi Garcia flyttade till Manchester City. När det gäller det sportliga, är det ingen tvekan om att Benfica förlorat mest på försäljningarna. Med Garcia och Witsel försvann mycket av det mod som tidigare fanns i Benfica. Porto hade redan förberett sig för ett liv efter Hulk, med hjälp av den unga colombianska forwarden James Rodriguez. 

Det har inte varit lugnt och stilla på Estadio da Luz heller. Oktobers presidentval slutade med att den sittande Luis Filipe Vieira blev kvar, men det var efter en smutsig valkampanj där presidenten ifrågasattes hårt på grund av skulderna som nu uppgår till 400 miljoner euro.  

Klubbens framgång gör att skulderna är någotsånär hanterbara. Benfica hämtade upp ett 1-3-underläge i paus och tog en viktig seger i derbyt, som innebär att man toppar ligan tillsammans med Porto. Och som Jesus sa: förändringen tillkom "av ett lag som trodde att det var möjligt att vinna". Före detta Chelsea-mittfältaren Nemanja Matic är ett lysande exempel. Det må se ut som om han försöker fylla tomrummet efter Garcia och Witsel, men han gör verkligen ett bra jobb. 

Vad Sporting behöver nu är lite av Benficas självförtroende. Efter den här förlusten har man bara fyra segrar på 20 matcher i alla turneringar. Franky Vercauterens lag är nia i ligan, med bara två segrar och tio mål på elva matcher. De är bara två poäng över nedflyttningsstrecket och nio poäng ifrån en kvalplats till Champions League. 

Den finansiella situationen hos Sporting är inte heller bra. Klubben förlorade 46 miljoner euro förra säsongen, den totala skulden uppgår nu till 220 miljoner euro. Bara 35 000 fanns i publiken i måndags, vilket inte hjälper situationen. Sportings dåliga form och landets dåliga ekonomi spelar så klart in. Men det var ändå 47 409 personer som såg samma match i april. En annan anledning till kritiken mot Sportings president Luis Godinho Lopes är att klubbens ungdomsakademi – som producerat spelare som Cristiano Ronaldo, Luis Figo och Nani – har kommit i skymundan och i stället har klubben satsat på dyra importer. 

Bara två portugiser startade derbyt, Sportings målvakt Rui Patricio och Benficas tonåring André Gomes. Som sajten Mais Futebol skrev: "det minst portugisiska derbyt någonsin". Patriocio och Gomes var båda utmärkta, men det är ingen tvekan om vilket lag som drabbats hårdast av det här tänket. Inte bara saknar Sporting Benficas kvalitet, laget har även tappat sin stil och sin identitet.

Av Andy Brassell.