Varför Rafa Benitez är fotbollens Man of Steel


I rugby har Super League en Man of Steel gala i slutet på varje säsong. Om fotboll hade en egen, skulle Rafa Benitez få min röst.

Vilken Iron Man han har visat sig vara.

Att ta över från en Chelsea folkhjälte som just vunnit Champions League hade varit svårt nog i en tuff värld att brottas med. Men för Rafa Benitez, en man som öppet är hatad av klubbens fans, var det ett minfält som han hade väldigt låga förhoppningar om att ta sig igenom. Hans status som "tillfällig" coach gjorde knappast livet enklare.

Utskälld, utbuad och med banners som förklarade sin avsky om hans roll for runt hela Stamford Bridge i hans debut mot Manchester City i november, vi trodde alla att spanjoren inte skulle vara kvar ens fem minuter.

Men på något vis, klarade den "tillfällige coachen" säsongen ut. Mer anmärkningsvärt kanske, det har knappt varit ett bekymmer.

Trots den fientlighet som riktats mot honom från läktaren, var testet att vinna över ett notoriskt dömande och påstridigt Chelsea omklädningsrum alltid det som skulle bli svåras för Rafa.

John Terry, Frank Lampard, Petr Cech, David Luiz, Juan Mata och co,  skulle inte bry sig om hans bakgrund i Liverpool eller vad han sagt om Chelsea tidigare. Allt de skulle vara intresserade av är vad han kunde göra för dom och deras karriärer.

Visste han hur man handskas med spelare? Hur skulle träningarna bli? Var han bra på att motivera? Skulle han ta ut dom? Skulle han få ut det bästa ur truppen? Kunde han hjälpa dom att vinna något?

Det var de stora frågorna som behövde besvaras.

Alla professionella fotbollsspelare (inte bara de hos Chelsea) kan vara oförsonliga idio**r.

Fast bestämda att skydda deras egna intressen, besitter de ett sjätte sinne för att känna av svaghet - och när det kommer till managers är de särskilt skarpsinniga. Om en trupp inte är övertygade om deras ledare, behöver oftast bara ett felsteg så är de borta.

Luiz Felipe Scolari och AVB som ett bevis hos Chelsea.

Som en "tillfällig" manager, hatfullt orespekterad av de betalande kunderna, hade Chelseaspelarna alla ursäkter att vända sig mot Benitez också. De skulle knappast ha sympatiserat med honom om han skulle krakelera under press.

Men han gjorde inte det, och det är så jag tror att han vann över dem på sin sida.

Om en spelare vet att de är på väg bort mot slutet på säsongen (och att deras boss smörjer sin ersättare) är det svårt att inte visa det. Placerad i den obekväma pinsamma positionen, packar de flesta spelarna ihop och säger adjö.

Rafa gjorde inte det. Istället med en järnvilja har han kastat in sitt hjärta och sin själ i jobbet och gjort det bästa han kan. I svåra omständigheter har han inte kunnat vara mer flitig och professionell.

Hur då, kan inte spelarna göra samma sak?

Ordentligt, intensiv och fullt fokuserad, hans entusiasm för utmaningen framför honom har smittat av sig på de bredvid honom, och tagit dem till gränsen på ära i Europa League, lika väl som en topp fyra placering.

Med ett fast grepp och en vägran om att visa någon spricka i sin rustning, plus ett gäng framgångsrika resultat, har det varit väldigt lite för spelarna att klaga på. Även spelare som Terry och Lampard har tyst accepterat deras öde, för hans smarta rotation har fungerat bra för laget.

Och även om båda sidor är nöjda, kommer de Chelseafans som buade hans intåg i laget fortfarade höja ett glas för att han lämnar.

Men Rafa kan lämna med hans stolthet kvar. Hans rykte som en av de mest intelligenta och disciplinerade managern i världen, har onekligen återställts.


Adrian Clarke