Varför Paulinho kan vara årets värvning


Ibland är vägen till toppen lång och krokig. Fråga bara Paulinho. Den 24-årige mittfältaren, som nyss gick till Tottenham för 170 miljoner, har tagit sin beskärda del av felsteg.

Vid 17 års ålder och väldigt lite a-lags erfarenhet, lämnade han sitt land Brasilien för att spela för FC Vilnius i Litauen, i hopp om att se flytten som ett steg in i Europas största ligor. Men saker blev inte som förväntat, men Paulinho som offer för förolämpningar både på och sidan av planen. "Vi kunde gå nere på stan och folk kom över bara för att göra rasistiska kommentarer," sa han till Globo tidigare i år. "Sedan började de göra apljud. Det var så tråkigt och ledsamt."

2007 tog han ett blygsamt steg upp till polska laget LKS Lodz men var liknande oimponerad: "Klubben hade helt enkelt ingen struktur. Vi tjänade inte särskilt mycket och jag spelade inte; jag satt på bänken i ett halvår." Vid den här tiden, erkände Paulinho nyligt, att han övervägde att sluta spela helt.

Han måste vara glad att han fortsatte. Sex år senare rankas han bland världens bästa kommande mittfältare, nyligen från fina framträdanden för Brasilien i Confederations Cup.

Hans hemlighet? Börja om från början. Paulinho återvände till Brasilien och skrev på för Audax São Paulo, en klubb i fjärde divisionen i den lokala ligan. Därifrån gick han till Bragantino, där han hamnade i Corinthians synfält efter hans framfärd i Serie B.

Paulinho och Corinthians passade som handen i handsken. Klubben hade i princip förlorat hela sitt mittfält (Elias, Jucilei, Cristian, Douglas) i början på säsongen 2011, inför den typ av tryck från marknaden som brasilianska klubbar just kommit att kunna motstå. De behövde ledarskap och stabilitet, två kvaliteter som Paulinho har i överflöd tillsammans med sin högra hand, defensiva Ralf. Paret blev snabbt lagets första val i mitten på planen och inspirerade till klubbens vinst 2011 av Brasileirão, 2012 års Copa Libertadores och klubbvärldsmästerskapet.

Men samtidigt som Ralf har vunnit över fans för sitt hårda och defensiva spel, var Paulinho stjärnan i deras partnerskap. En spelare med sällsynt kraft och balans, den senare är på många sätt den kompletta mittfältaren: stark i tacklingar, taktisk medveten och bekväm med bollen. Vad som riktigt utmärker honom dock, är hans vana att komma in sent i straffområdet. Han hamnar i målfarliga positioner med fantastisk regelbundenhet, ofta släntrandes efter forwards från djupet när spelet är på kanterna. Han är också en skicklig avslutare, inte bara med fötterna men även med huvudet, som han visade gång på gång i Corinthians färger.

För Spurs fans, bör utsikterna för att se honom ställa upp bredvid Sandro och Mousa Dembele i en mittfältstrio vara läskande. Med Sandro som tar hand om det defensiva jobbet och Dembele som avvaktar något, kan Paulinho få friheten stärka upp de tre på topp. Gareth Bale och Aaron Lennon kommer känna sig mer benägna att spela in krossbollar, med vetskapen att en spelare med Paulinhos säkerhet i luften finns där.

Det finns en känsla i Brasilien att han kunde ha gjort bättre än Tottenham; trots allt, en spelare av hans kvalitet bör sikta på Champions League fotboll vid det här skedet i sin karriär. Men mittfältaren har slutit ut att klubben bara är en bit på vägen genom hans glädje att komma till "klubb så stor som Tottenham." Efter den mindre lyckade starten på sin första del av karriären, känner man att Paulinho bara är glad att röra sig stadigt uppåt för stegen.

Endast tiden kan utvisa om hans tid i norra London blir lika länge som Spurs hoppas, men fans kan åtminstone söka tröst i det faktum att en imponerande säsong eller två kommer se hans pris skjuta i höjden i jämförelse med vad klubben betalade. Som en investering och spelare, ser Paulinho ut som årets värvning innan ens en boll har blivit sparkad på.

Läs fler artiklar av Jack Lang.