Premier Leagues nästa hatmöte?


Direkt när Premier Leagues matcher kom ut för en veckan sedan, var rubrikerna uppe i Portugals sporttidningar - "Mourinho besöker Villas-Boas i omgång 6", som Mais Futebol skrev det, låg fokus vid Chelseas besök hos Tottenham i sista helgen i september.

Då de fokuserar på två av Ligas mest prestigefyllda alumner när de möts i världens mest profilfyllda domestiska liga är det förväntat av Portugal. Men det är en känsla utanför landet - särskilt i England - att de kan vara något på spåren. Den här känslan är särskilt stark i en tid efter Sir Alex Ferguson, med nya rivaliteter och berättelser att vänta.

Båda har  drabbats samman tidigare: Mourinho var noggrann med att gruppera Villas-Boas med Brendan Rodgers och Steve Clarke som tidigare kollegor, istället för att använda Porto sammanhanget, i hans öppnande presskonferens efter återkomsten till Stamford Bridge. Villas-Boas, å andra sidan, berätta i måndagens upplaga av portugisiska daily O Jogo i en omfattande intervju om en nylig konversation han haft med sin målvakt Hugo LIoris om hur managers är större stjärnor än de bör vara.

"Enligt min åsikt", sa han, "i dagens fotboll, är det för mycket fokus på tränarna, särskilt i lag där du har viktiga, beslutsamma spelare, men de utan samma profil som Ronaldo och Messi". Det sista av den värderingen lämnar lite åt fantasin. Mourinho skrivet sällan av sig på ett sådant sätt.

Frågan är nu om två så pass skilda personligheter kommer fortsätta att ignorera varandra, eller om direkt konfrontation kommer tvinga fram någon typ av konflikt, särskilt om Chelsea och Spurs växer fram att bli genuina utmanare nästa säsong. Den initiala tvisten föddes ur en fundamental skillnad i synsätt, och en resulterande brist på empati. Mourinho kunde helt enkelt inte förstå varför Villas-Boas skulle vilja vända sin rygg mot Inter i oktober 2010 för att ta huvudcoach jobbet vid Academica. Han hade gett AVB extra ansvar i Milan jämfört med vad nybörjaren hade fått när de var i Chelsea tillsammans - inte för att nämna den massiva löneminskningen den yngre mannen godtog för en återkomst till Portugal.

Villas-Boas chansning betalade av sig, vilket gav en snabb väg till Portojobbet, där han byggde grunden för sitt rykte och mer. Det var vid Dragão som han visade att han hade få saker gemensamt med Mourinho, även om båda kan förneka att detta stämmer. Han byggde ett lag som andades han egen personlighet; rättfram, dynamisk och häftig. Villas-Boas visade också upp Mourinhos kapacitet av att vara en riktigt dålig förlorare. Vid första tillfället som Porto tappade poäng under AVB, i oktober 2011 vid Guimarães, gick han in i en paranoid - och felaktig - utskällning av domaren efter matchen och flyttade fokus från hans lags felaktigheter. Ringer några klockor?

Självklart, Villas-Boas har förändrats sedan dess, märkt och mognat av sin egen erfarenhet vid toppjobbet hos Chelsea enligt egen utsago. Som den här formidabla synen på Mourinhos återkomst av Andi Thomas framhäver, har han kommit tillbaka till ett Premier League där potentiella antagonister är betydligt färre. "Jag har ingen aning", svarade Villas-Boas när O Jogo frågade vem som kunde "dela utrymmet i media med Mourinho". Hur mycket båda männen till synes försöker undvika det, kan svaret vara närmare än de tror. De här två uppenbara motsatserna med mer gemensamt än de tror, står för en långsamt puttrande, men fascinerande rivalitet.

Läs mer från Andy Brassell