Därför bör Alex Ferguson lämna Manchester United på topp


När ska det här ta slut? Tänk inte på Margaret Thatchers generation, som påverkats av hennes hotande närvaro i ungdomen. Hon var bara på toppen i elva år. Sir Alex Ferguson har varit i Manchester United i nästan 27 år, och 22 av dessa har spenderats med att utmana om, och vanligtvis vinnandes, ligatitlar.

Ferguson hade såklart, reagerat våldsamt om han visste att han nämnts i samma mening som "den kvinnan", men även han skulle säkert uppskappa det faktum, att i termer av långsiktighet, får han henne att se ut som en Chelsea manager. Men hur länge kan han fortsätta göra det här?

Ferguson har varit ett näst intill permanent inslag i mitt liv. Han kom till den engelska fotbollen när jag var åtta, just när jag började förstå sammankopplingen i sporten, hur karaktärer i fotbollen går genom ebb och flod genom tiden. Eller åtminstone, hur de borde gå genom ebb och flod. Han ersatte Ron Atkinson, vilket jag tyckte var ledsamt för jag gillade Atkinson. Han skrattade alltid och verkade trevlig. Ferguson verkade inte trevlig alls.

Den här skrämmande skotten, stirrandes upp på mig från sidorna i "Match" och "Shoot", såg ut som den sista läraren du någonsin vill se komma in i ditt klassrum, den som de äldre berättade historier om. Historien som dina föräldrar insisterade var ett missförstånd, men du kan se i deras ögon att de inte riktigt tror på det.

Tre år senare såg det ut som att hans kalla, auktoritära imperie hade misslyckats. United förlorade med 5-1 mot City. En plansch hölls upp ovanför Old Trafford som löd, "Tre år av ursäkter och det är fortfarande skit... Ta-ra Fergie". Och ändå så överlevde han på något vis för att vinna FA cup. Sen slog han Barcelona och vann Cup Winners Cup. Sen missade han precis ligatiteln efter en tuff tid med bland annat fyra matcher på sju dagar. Det föll sakta på plats.

Jag var 15 när han vann sin första ligatiteln, skakade av sig utmaningen från Aston Villa, ledd av hans glada föregångare Atkinson, och Norwich, stärkta av  en jämn ström av Jeremy Goss galningar.

Han hade byggt ett fantastiskt lag med fasta grunder, ostoppbara i kontringar och gav aldrig vika när trycket ökade. Men det var fortfarande inget som talade för att han skulle vinna ligan 20 år senare. Även Brian Clough, som slutade med fotbollen den sommaren, tränade bara 18 år med Nottingham Forest.

Och Cloughs ansikte är det som dyker upp i mitt huvud nu. Brustna vener och hjärta, förstördes hans arv av stadig nedgång. Den senaste tidens många filmer och böcker, har till viss del, räddat hans rykte, men i år efter hans tillbakadragande, var det väldigt svårt att ha medlidande med den unga herren som tog Europa med storm när man såg bilderna med de rödhåriga spelarna avsluta med nedflyttning.

Det finns inget som pekar på att Ferguson skulle sluta på samma sätt som Clough. Trots allt är skotten den första att komma till Carrington på morgonen och den sista att lämna. Till skillnad från Clough som använde träningsplatsen främst som ett ställe att rasta sin hund på. Men nedgången kommer i många olika former och de är sällan självförvållade. Och jag känner så varje gång Ferguson vinner något nu.

Det värsta som kan hända Ferguson är att hans arbete blir befläckat av ett katastrofalt år. Det näst värsta vore att han skadade sitt arv och rykte genom att ta ett nytt jobb, som Guy Roux som var i Lens i fyra matcher utan en vinst efter över 40 år på Auxerre.

Vid någon punkt, måste Ferguson luta sig tillbaka och säga, "Mitt jobb här är avklarat".

Han är manager i en klubb som jag inte stödjer, och han gör mitt jobb svårare genom att vägra dyka upp på presskonferenser efter matcher, men inte ens jag vill att han ska sluta som Thatcher eller Clough. Kanske den här sommaren, är tiden för honom att rädda sitt arv och minnet av honom för alltid.

Ian Macintosh