Steed Malbranques oväntade pånyttfödelse


Det var en lättsam stämning i luften efter Lyons seger mot Bastia förra söndagseftermiddagen. Målvakten Rémy Vercoutre höll som vanligt hov inför journalisterna och den här gången handlade utläggningen om att det franska landslaget borde ge en plats åt en av hans lagkamrater: 33-årige Steed Malbranque. 

– Jag skulle älska att få se Steed tillbaka i landslaget. Vi ska inte bry oss om hans ålder eller hans tidigare karriär. Han förtjänar det helt enkelt. Han är vår Mr. Extra. Från inledningen av den här säsongen har han varit outstanding. Han är bäst. Han jobbar alltid hem, han slår bra passningar och nu gör han även mål, sa Vercoutre. 

Mot Bastia gjorde Malbranque sitt första mål i Ligue 1 på elva år. Det var en straff på övertid, som precis lurade Bastias målvakt Macedo Novaes. Det var inget viktig mål, bara spiken i kistan i en 5-2-seger. 

Men vad målet betydde eller hur det gick till spelar dock ingen roll. Det som är det anmärkningsvärda är den form som Malbranque visat i år. Han har återuppstått efter att han förra säsongen slutade i St Etienne. Mittfältaren hade bara varit i klubben i en månads tid och spelat exakt 26 minuter för a-laget, när han bestämde sig för att lämna klubben i augusti 2011. Alla var överraskade och det cirkulerade falska rykten om att anledningen var att hans son fått cancer. När Malbranque fick frågan om rykten svarade han torrt: "Det stämmer inte. Av den enkla anledningen att jag inte har någon son". 

St Etiennes coach Christophe Galtier förklarade senare att Malbranque avbrutit flera träningspass på grund av att han inte kände sig motiverad. 
– Jag orkade inte med att träna. Jag försökte trivas, men det gick bara inte.
Nästan ett år senare är han tillbaka. Och Malbranque menar att han egentligen aldrig slutade med fotboll. Han slutade bara att spela för St. Etienne.
– Det var klubben som sa att jag slutade. Inte jag.  
När han sedan återvände till sin moderklubb Lyon – där han spelade tillsammans med bland andra Fredi Kanouté – verkade det först bara som en chans att få komma tillbaka till fotbollen. Många trodde att coachen Rémi Garde bara gjorde Steen en tjänst. 

Men det stod snart klart att Malbranque var långt ifrån slut. Han spelade för b-laget och i en försäsongsmatch mot Porto och var så pass bra att tränare Garde fick erkänna att Malbranque var ett alternativ för startelvan. 

För bara ett år sedan hade det förmodligen inte blivit av. Men på grund av klubbens begränsade ekonomi hade Garde inget att förlora. Och målvakten Vercoutre har rätt: Malbranque har varit outstanding. Det är som om han aldrig blir trött. I söndags spelade han i en roll han kan väl: djupt på mittfältet bredvid defensiva klippan Maxime Gonalons. Han lyckades också slå avgörande passningar till Yoann Gourcuff. 
Malbranques stil har alltid varit tilltalande, av supportrar i såväl England som Frankrike. Och nu hjälper han Lyon att utmana PSG i tabelltoppen. Laget är bara en poäng efter. Om han lyckas leda Lyon till en titel, är det inget annat än en remarkabel historia.